Ecologie

Du sable comme alternative aux batteries en lithium

Du sable comme alternative aux batteries en lithium.

© Michael Hall

13 juil. 2022 à 08:30Temps de lecture2 min
Par RTBF avec AFP

Le sable est-il le futur matériau pour remplacer le lithium contenu dans les batteries des technologies d'énergie renouvelable ? C'est l'idée d'une équipe d'ingénieurs finlandais qui vient de développer une batterie d'un nouveau genre.

Des Finlandais en quête d'autonomie énergétique

L'entreprise finlandaise Polar Night Energy située à Kankaanpää, dans l'ouest du pays, vient de mettre au point une batterie dont l'ingrédient-clé réside est le sable. Cette batterie d'un nouveau genre est en fait une grande cuve en acier installée dans une centrale électrique et remplie de sable de construction. Elle permettrait d'économiser potentiellement 169,8 mégatonnes de CO2 par an à l'horizon 2030 (entre 56,6 mégatonnes CO2e et 283,1 mégatonnes de CO2 par an) selon Mission Innovation, une initiative mondiale sur les énergies propres.

À proprement parler, cette batterie ne sera pas capable de produire de l'électricité puisqu'elle servira uniquement à stocker le surplus de chaleur emmagasinée pendant l'été produite par les énergies solaires et éoliennes.

Elle pourra en revanche chauffer les bâtiments dès l'hiver prochain.

Le sable stocke la chaleur à environ 500 °C, ce qui permet de chauffer les maisons en hiver, lorsque l'énergie est plus chère.

L'extraction du lithium, plaie sociale et écologique

Une manière de limiter les dépenses énergétiques, aussi bien sur le plan écologique que politique et économique. En effet, un tiers de l'énergie consommée en Finlande provient de la Russie.

Avant le 14 mai 2022 (date à laquelle la Russie a décidé d'interrompre totalement les livraisons d'énergie vers le pays nordique), l'approvisionnement de la Finlande en électricité provenait à environ 10% de la Russie.

Le dispositif développé par Polar Night Energy possède aussi comme avantage de représenter une alternative au lithium, métal rare utilisé pour la fabrication des panneaux photovoltaïques et les éoliennes (ainsi que les smartphones et les voitures électriques) mais dont l'extraction soulève des problèmes de taille sur le plan écologique et social. Le lithium est de surcroît un métal rare, laissant planer la menace d'une pénurie dans les années à venir.

Le sable, denrée en voie de disparition

Vue sous cet angle, l'utilisation du sable pour stocker de l'énergie semble donc opportune. Mais la quantité de sable utilisée dans la batterie de Polar Night Energy n'est toutefois pas négligeable puisque plus d'une centaine de tonnes est versée dans la cuve prévue à cet effet.

Naturellement créé par l'érosion des roches près des sources d'eau (océans, mers, fleuves, rivières...), le sable est la deuxième ressource naturelle la plus exploitée après l'eau selon un rapport des Nations unies publié en avril dernier. Mais contrairement à l'eau, peu de réglementations officielles sont mises en place pour assurer un usage raisonné du sable.

Un vrai problème d'ordre social et environnemental puisque cette ressource fait l'objet de trafics importants et d'extraction illégale, générant des conflits et entraînant l'insécurité des habitants dans certains pays comme en Inde ou au Maroc.

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