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Etape cruciale pour le télescope spatial James Webb : le bouclier thermique déployé

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04 janv. 2022 à 18:06Temps de lecture3 min
Par AFP

Le télescope spatial James Webb a franchi mardi une étape majeure pour la réussite de sa mission avec le déploiement complet de son bouclier thermique, un élément essentiel pour mener ses futures observations du cosmos.

Ce pare-soleil est composé de cinq couches chacune de la taille d’un terrain de tennis, destinées à protéger les instruments scientifiques de la chaleur de notre étoile. Elles ont été minutieusement dépliées et tendues une par une depuis lundi.

Trop grand pour entrer dans une fusée, le télescope a dû être plié sur lui-même comme un origami et requiert d’être déployé dans l’espace, une procédure ultra-périlleuse. Le déploiement de ce pare-soleil était l’une des étapes les plus difficiles.

Télescope spatial le plus puissant jamais conçu, James Webb est attendu par les astronomes du monde entier et doit permettre d’observer notamment les premières galaxies, formées quelques centaines de millions d’années seulement après le Big Bang.

L’observatoire a décollé il y a un peu plus d’une semaine de la Guyane française et est actuellement à plus de 900.000 kilomètres de la Terre. Il est toujours en route pour atteindre son orbite finale, à 1,5 million de kilomètres de nous -- soit quatre fois la distance Terre-Lune.

A cet endroit, en cas de problème, aucune mission de réparation ne peut être envisagée.

Son déploiement, piloté depuis Baltimore, sur la côte Est américaine, doit donc être réalisé sans aucun faux pas. Plus d’une centaine d’ingénieurs s’y relaient actuellement 24h/24 pour s’assurer que tout se déroule comme prévu.

La Nasa a retransmis mardi matin l’événement en direct sur internet. Comme aucun appareil à bord ne peut prendre de photos de l’observatoire lui-même, les seules images disponibles étaient celles de la salle de contrôle des opérations, où les équipes en charge du déploiement ont applaudi de joie après l’annonce de la mise sous tension de la cinquième couche.

"Soupir de soulagement"

Le pare-soleil mesure environ 20 mètres sur 14 et est conçu en forme de diamant. Ses couches, aussi fines qu’un cheveu, étaient auparavant pliées comme un accordéon, et sont désormais espacées de quelques dizaines de centimètres les unes des autres.

Elles sont faites de kapton, un matériau choisi pour sa résistance à des températures extrêmes : la face la plus proche du Soleil pourra atteindre 125°C, et la plus éloignée -235°C.

Leur déploiement impliquait des centaines de poulies et de mètres de câbles afin de les guider, ainsi que des moteurs permettant de tendre chaque voile, depuis chaque coin du diamant. Une procédure maintes fois répétée sur Terre mais que les responsables de la mission redoutaient particulièrement.

"Quand on me demande ce qui me tient éveillé la nuit, c’est le déploiement du pare-soleil", avait déclaré lundi Bill Ochs, chef de projet pour James Webb, juste avant que les opérations ne commencent. "Nous allons tous pousser un soupir de soulagement lorsque nous arriverons à la mise sous tension de la cinquième couche."

Prêt dans 5 mois et demi

Lundi, les trois premières couches avaient été dépliées et tendues avec succès. Mardi matin, les équipes ont fait de même avec les deux dernières.

Auparavant, les deux "palettes" contenant le bouclier solaire avaient été relâchées.

Ce bouclier thermique est crucial car les instruments scientifiques de James Webb ne peuvent fonctionner qu’à des températures très basses et dans l’obscurité. La grande nouveauté de ce télescope est qu’il opérera en effet uniquement dans l’infrarouge proche et moyen, des longueurs d’onde invisibles à l’œil nu.

Or pour pouvoir détecter les faibles lueurs venues des confins de l’Univers, il ne doit en aucun cas être perturbé par les radiations du Soleil, ou celles renvoyées par la Terre et la Lune.

La prochaine étape est le déploiement des miroirs : d’abord le miroir secondaire, plus petit et placé au bout d’un tripode.

Puis l’emblématique miroir principal, recouvert d’or et mesurant environ 6,6 mètres de diamètre, et dont les deux côtés vont s’ouvrir l’un après l’autre.

Une fois dans sa configuration finale, James Webb arrivera à sa destination, appelée point de Lagrange 2. Les instruments devront encore refroidir et être calibrés, et les miroirs très précisément ajustés.

Six mois après le décollage, le télescope sera alors enfin prêt à remonter aux origines de l’Univers, mais aussi à se mettre en quête d’environnements habitables, en dehors de notre système solaire.

La Nasa a retransmis lundi matin l’événement en direct sur internet. Comme aucune caméra n’est embarquée sur James Webb, les seules images disponibles étaient celles de la salle de contrôle des opérations, où les équipes en charge du déploiement ont applaudi de joie après l’annonce de la mise sous tension de la cinquième couche.

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