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Excursion à Giverny : de la vase à l’éblouissement dans les jardins de Monet

Les jardins de Monet à Giverny, au nord-ouest de Paris, étaient à l’abandon avant que des travaux essentiellement financés par des Américains.

© BERTRAND GUAY / AFP

30 août 2021 à 10:00Temps de lecture2 min
Par RTBF Tendance avec AFP

Un bassin des nymphéas rongé par la vase, des fleurs disparues sous les ronces : les jardins de Monet à Giverny, au nord-ouest de Paris, étaient à l’abandon avant que des travaux essentiellement financés par des Américains ne soient engagés en 1976 pour les reconstituer.

"C’était devenu une friche. Il n’y avait plus de fleurs mais des ronces. Les berges de l’étang [construit par Monet pour les nymphéas] s’effondraient à cause des ragondins. Tout était à l’abandon", explique Gilbert Vahé, 73 ans, sur les lieux dont il fut jardinier en chef jusqu’en 2018.

"Pour tout remettre en état, il a fallu quatre ans. Le jardin a commencé à être très beau en 1985, presque 10 ans après."

Le jardinier a participé à cette renaissance pendant plus de 40 ans. Son récit fait aussi l’objet d’un livre ("Le jardin de Monet, histoire d’une renaissance") sorti en 2021.

Le résultat est une profusion de fleurs qui submergent les visiteurs nombreux en cette journée ensoleillée d’août, une excursion qui attire plus d’étrangers que de français, tant la renommée mondiale de Monet rayonne.

Malgré le Covid-19, ce lieu qui fut à la fois le domicile, "l’atelier et le centre de recherche" de Claude Monet de 1883 à sa mort en 1926, accueille sur ses deux hectares environ 2000 visiteurs par jour, contre 3000 en 2019.

Les doigts de fée de Gérald Van der Kemp

Maison de Claude Monet à Giverny
Maison de Claude Monet à Giverny AFP or licensors

Pour redonner vie au "chef-d’œuvre" horticole du célébrissime peintre-jardinier, il fallait le "génie" de Gérald Van der Kemp (1912-2001), ex-conservateur du Domaine de Versailles, "un super caméléon, aussi à l’aise dans les hautes sphères que dans le milieu ouvrier", souligne M. Vahé. Il a fallu reconstituer les plans des jardins, sur la base des tableaux, de quelques photochromes, de témoignages ou de la correspondance de Monet.

Avec sa générosité, son carnet d’adresses et son épouse d’origine américaine, Gérald Van der Kemp parvient, de 1976 au début des années 1980, à récolter 20 à 25 millions de dollars de l’époque auprès de collectionneurs américains, selon une source à la direction des jardins.

Pour Gérald Van der Kemp, il était "indéniable" que l’ouverture des jardins en 1980 a ensuite contribué à augmenter la cote des tableaux de Monet, selon cette source. De plus, l’inspecteur général honoraire des musées, peintre et jardinier à ses heures, a suggéré une exposition Monet à New-York, un succès en 1978, puis à Paris en 1980.

 

 

Reconstruire le jardin à l’identique, avec toutes les fleurs de Monet

Gilbert Vahe, ancien jardinier du domaine
Gilbert Vahe, ancien jardinier du domaine AFP or licensors

Le maître impressionniste "était collectionneur de plantes, il en créait et avec ses amis, comme Caillebotte ou Clemenceau, ils en échangeaient", souligne Gilbert Vahé.

Mais le jardinier et son "presque père spirituel" ne sont pas au bout de leur peine. "Il y avait une pollution de l’eau parce qu’il y avait une papeterie [à proximité] et l’agriculture avait changé", poursuit M. Vahé.

Après avoir consolidé les berges avec des palplanches métalliques, "il a fallu isoler l’étang" du cours d’eau pollué qui l’alimentait. Le "combat pour l’eau claire" indispensable aux nymphéas demeure quotidien.

Et puis les variétés de fleurs sont moins nombreuses que du temps de Monet.

Le marché horticole actuel privilégie les variétés "petites pour en vendre plus. Les chimistes emploient des nanifiants alors que Monet c’était l’exubérance. Et lui pouvait récupérer ses graines. Aujourd’hui, on est tributaire" de ceux qui les vendent, regrette le jardinier devant le millier de géraniums hauts et rares planté au pied de la maison de Monet.

Autre changement, "au moment de la restauration, on avait une cuve de 300 litres et on traitait régulièrement. Aujourd’hui, ils ne traitent plus", assure M. Vahé. Du temps de Monet, les pesticides entamaient leur essor, précise le retraité.

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