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Nature & Découvertes

La Wallonie et le Néandertal : Les Grottes de Goyet, l’un des sites archéologiques les plus prestigieux d’Europe

Depuis 1830, la Wallonie a joué un rôle majeur dans la genèse de la Préhistoire et de l’étude de l’homme fossile. De nombreuses découvertes y ont été faites, notamment à Gesves, en province de Namur, où l’on a découvert des pratiques cannibales du Néandertalien.

Situées près du Struviaux, un ruisseau affluent du Samson, les Grottes de Goyet sont l’un des sites archéologiques les plus prestigieux d’Europe. Dès 1868, des fouilles successives, notamment menées par le géologue dinantais Edouard Dupont, mettent à jour des ossements qui se retrouvent finalement entreposés dans des caisses au Musée d’Histoire Naturelle.

Alors que Charles Darwin vient à peine d'exposer sa théorie de l'évolution, Edouard Dupont résume le résultat de ses recherches dans son livre " L'Homme pendant les âges de la pierre ". Et puis, ses collections vont " dormir " et ce, jusqu’en 2004.

Patrick Semal, qui dirige la section Anthropologie du Musée des Sciences Naturelles, tombe, dans l’un des tiroirs contenant quelque 70 ossements reconnus comme humains à l’époque par Edouard Dupont, sur un bout de mâchoire appartenant visiblement à un homme de Néandertal !

Des Néandertaliens… cannibales

Au fil des années, les paléontologues examinent le résultat de ces fouilles en utilisant des méthodes d’analyses plus performantes et identifient des morceaux d’os appartenant à 13 individus néandertaliens différents. Avec l’aide d’images à haute résolution, ils ont détecté des traces de dépeçage. Conclusion : les Néandertaliens des grottes de Goyet étaient cannibales ! C’est la première fois qu’on trouvait des traces de cannibalisme chez l’homme de Néandertal dans le Nord de l’Europe.

Un site aux multiples découvertes

Mais le patrimoine archéologique des grottes de Goyet se veut exceptionnel à plusieurs égards. Les découvertes qui y ont été faites prouvent qu’elles ont d’abord été occupées successivement par l’homme de Néandertal, l’Homo Sapiens et des civilisations du Néolithique.

Les dernières fouilles en bonne et due forme ont été menées entre 1997 et 2004 par la direction de l’archéologie de la Région wallonne. À cette occasion, un vaste réseau nouveau a été découvert et une sépulture d’un enfant du néolithique a été mise au jour par le paléo-anthropologue Michel Toussaint.

Pendant longtemps, un crâne a également intrigué les chercheurs.  Provient-il d’un loup ou d’un chien ? Des chercheurs d'un institut américain de l'Arizona ont longuement analysé ces ossements et ils sont formels. Il s'agit bel et bien d'un chienÂgé de 32.000 ans selon les caractéristiques crâniennes, il s’agirait de l’une des premières domestications d’un animal au monde.

Des grottes visitables

Depuis avril et après 3 ans de fermeture, les grottes de Goyet ont rouvert leurs portes au public. Les différentes cavernes bénéficient d’un nouvel éclairage et d’un nouveau concept de visite multimédia guidé par des archéologues animateurs. La visite commence par l’observation du paysage entourant la grotte avant de se poursuivre dans les sept galeries où l’on peut découvrir l’histoire des Hommes et des animaux qui ont occupé les lieux.

Le site des Grottes de Goyet vient d’ailleurs de rejoindre la liste des biens classés considérés comme " Patrimoine exceptionnelle de Wallonie ". Ce statut offre une meilleure protection de ces biens et/ou la possibilité aux propriétaires de bénéficier d'un soutien plus important pour le financement des travaux de restauration.

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Où ? Rue de Strouvia 3 5340 Gesves

Quand ? Ouvert du 2 avril 2022 au 6 novembre 2022 - Tous les dimanches hors vacances scolaires (Fédération Wallonie Bruxelles) et tous les jours durant les vacances scolaires (Fédération Wallonie Bruxelles) – Deux départ de visites par jour à 14h et 16h

Infos pratiques : Réservation obligatoireSite internet - Plus d’informations par mail via info@grottesgoyet.be ou par téléphone au 04/275.49.75 ou au 083/67.02.14

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