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Environnement

Une nouvelle espèce découverte par hasard dans un bocal

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08 août 2020 à 10:00Temps de lecture2 min
Par Chloé Rosier

Cette nouvelle espèce, une raie (cousine éloignée des requins) n'est pas particulièrement spectaculaire ou impressionnante... Comme l’explique à la BBC le biologiste Alec Moore qui l’a officiellement découverte, "elle est petite – de la taille d’une main tendue – et de couleur unie, sans marques distinctives. Ce qui est spécial avec cette raie, c’est d’où elle vient, comment nous en sommes venus à la découvrir et pourquoi nous ne la reverrons peut-être plus jamais."

Il n'est pas rare encore aujourd'hui de découvrir de nouvelles espèces de requins ou de raies sur les marchés aux poissons des pays dont ils sont originaires. Des découvertes qui sont déjà, en soi, insolites. Cependant, ce n'est pas le cas de cette petite raie, connue scientifiquement sous le nom d’Hemitrygon yemenensis, puisqu'elle a été trouvé dans un bocal en verre, sur une étagère, dans un musée, au centre de Vienne !

Le couple viennois au Yemen

En 1902, un couple de scientifique, Wilhelm et Marie Hein, est au Yemen pour étudier la langue Mehri mais, assignés à résidence, ils doivent trouver de quoi s’occuper. Marie, en plus de fournir des soins médicaux aux habitants, collecte plus de 2000 spécimens de plantes et d'animaux, dont deux raies. Ces spécimens ont alors été conservés sur place et ramenés dans leurs valises au Muséum d’histoire naturelle de Vienne où ils sont restés dans leur bocal en verre pendant 115 ans.

Alec Moore faisant des recherches sur les raies et les requins, trouve par hasard dans la liste des 2000 spécimens des Hein, la mention d’un nom étrange qui était donné à l'époque aux raies. Après quelques contacts avec le muséum, il se rend compte qu’il est peut-être face à une espèce inconnue et s'empresse de partir pour Vienne.

Un animal mystérieux et peut-être déjà disparu

Le biologiste a ensuite commencé son travail en faisant les mesures, observations et photographies afin de comparer les spécimens du Yémen avec des espèces connues pour dégager les caractéristiques clés qui définissent la nouvelle espèce.

Une analyse qui ne permettra cependant pas d'en apprendre beaucoup sur cette espèce et il y a de fortes chances que cela reste ainsi puisque ces raies sont totalement inconnu de la science, mise à part les deux spécimens ramenés il y a plus d’un siècle.

Le seul espoir d'en retrouver serait d'aller au Yémen pour vérifier les endroits visités par le couple sachant que le territoire de reproduction des raies est souvent restreint. Malheureusement, la situation actuelle dans le pays rend impossible la recherche pour l'instant. Sans parler de la surpêche qui sévit depuis longtemps dans cette zone et qui aura peut-être déjà fini d'éradiquer cette espèce...

Deux noms pour deux hommages

Le nom officiel de la nouvelle espèce célèbre le pays dans lequel elle a été trouvée, mais les biologistes ont proposé le nom commun de "raies Heins" pour reconnaître le rôle de Marie et Wilhelm dans cette découverte et dans leur documentation de cette partie du monde.

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